Ancien groupe d'oiseaux coureurs: Le kiwi austral ne descend pas de l'émeu, mais de l'oiseau-éléphant

Publié le par Alain GYRE

Ancien groupe d'oiseaux coureurs: Le kiwi austral ne descend pas de l'émeu, mais de l'oiseau-éléphant

 

Mercredi, 18 Juin 2014

Le kiwi, l'oiseau emblématique de la Nouvelle-Zélande, ne descend pas de l'émeu australien, contrairement à la théorie jusqu'alors avancée, révèle une recherche.

L'animal de la taille d'une poule incapable de voler a pour ancêtre l'oiseau-éléphant de Madagascar, un géant aujourd'hui éteint.

Cette étude se fonde sur des analyses d'ADN menées par des chercheurs de l'université d'Adélaïde, en Australie. Le document a été publié l’autre jeudi.

Grâce à leurs recherches, les scientifiques ont résolu le mystère de l'évolution de ces gros oiseaux coureurs, appelés ratites comme l'émeu, l'autruche et le casoar. Ces derniers sont présents sur tous les continents de l'hémisphère sud.

L'oiseau-éléphant de Madagascar mesurait deux à trois mètres de haut et pesait 275 kilos. A l'instar du moa géant, espèce également disparue et qui vivait en Nouvelle-Zélande, ces animaux ne pouvaient pas voler.

Les scientifiques ont longtemps pensé que ces différentes espèces de ratites avaient toujours été incapables de voler et qu'ils s'étaient retrouvés isolés par la séparation des continents, il y a plus de 130 millions d'années.

L'analyse d'ADN ancien extrait des os de deux oiseaux-éléphants se trouvant dans un musée de Nouvelle-Zélande a permis de montrer la relation génétique avec le kiwi, malgré des différences frappantes en termes d'environnement géographique et de morphologie, précisent ces travaux publiés dans la revue américaine "Science".

"Ce résultat ne pouvait pas être plus inattendu", relève Kieren Mitchell, chercheur au centre d'études de l'ADN ancien de l'université d'Adélaïde (ACAD), auteur de cette découverte.

"La Nouvelle-Zélande et Madagascar ont été reliés physiquement il y a très longtemps par l'Antarctique et l'Australie, ce qui fait que les ratites se sont dispersés dans le monde en volant", explique-t-il.

"Les ancêtres des ratites capables de voler se sont dispersés juste après l'extinction des dinosaures il y a 65 millions d'années, avant que les mammifères accroissent fortement leur taille et deviennent le groupe dominant sur la planète", explique le professeur Cooper.

"Les ratites ont apparemment profité de cette étroite fenêtre pour devenir de grands herbivores, mais une fois que les mammifères sont, eux aussi, devenus très grands, il y a environ 50 millions d'années, aucun autre oiseau n'a pu voir sa taille grandir, sauf sur des îles sans mammifère comme le Dodo, aujourd'hui éteint à l'Ile Maurice et dans l'est de Madagascar", a-t-il expliqué.

Source :

Swissinfo/sda-ats

La Gazette

 

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